DUNEDIN, Florida - A la edad de 44 años, el venezolano Omar Vizquel ha estado en Grandes Ligas el tiempo suficiente como para saber en qué lugar se encuentra. El lunes, ese lugar fue la tercera base.

"Esperaba algo así", reconoció Vizquel, quien no se sorprendió al ver su nombre en el lineup titular de los Azulejos jugando en la antesala por primera vez esta primavera.

"Sé que no me han visto jugar en esa posición. No saben qué puedo hacer ahí", dijo el ganador de 11 Guantes de Oro, incluyendo nueve en fila (1993-2001) como shortstop, posición en que, a lo largo de 23 campañas, se ha ganado su reputación como uno de los guantes más impecables en la historia del béisbol.

Su promedio de fildeo de por vida de .985 (en 11,931 oportunidades) en el campo corto es el segundo mejor en la historia de Grandes Ligas, sólo detrás de Troy Tulowitzki con .987 (3,411 oportunidades).

Vizquel, el segundo pelotero de más edad en jugar el campo corto en un partido de las mayores, firmó con los Azulejos como agente libre de ligas menores y está como invitado fuera del roster a los campos de entrenamiento esta primavera.

El manager de Toronto, John Farrell, tiene previsto contar con cinco jardineros, lo que significa que, en caso de que Vizquel se quede en el equipo, el venezolano tendrá que ser infielder reserva.

"Sé que no voy a jugar en los jardines, sé que mis únicas posiciones son el shortstop, segunda base y tercera base", reconoció Vizquel.

En el partido del lunes en contra de los Orioles en el Florida Auto Exchange Park, Vizquel puso out a corredores en cada uno de los primeros cuatro innings, poniendo fuera de circulación a Scott Beerer en la segunda entrada con un potente tiro, algo que dejó pocas dudas acerca de su habilidad de jugar en la esquina caliente.

Vizquel también produjo dos carreras con un sencillo con las bases llenas en la cuarta.

"Es muy eficiente con todo", elogió Farrell tras la victoria de su equipo por 4-1 sobre Baltimore. "Las cosas se están poniendo a su favor.

"No sé si es una maravilla. Llega a los entrenamientos primaverales cada año decidido a demostrar que todavía puede jugar bien a este nivel, no importa si tiene 25 ó 45 años de edad".

Durante su carrera en la Gran Carpa, Vizquel ha visto acción en 2,699 juegos en las paradas cortas, 132 en la tercera base y 52 en la segunda.

Si Vizquel hace el equipo, el venezolano reemplazará a otro veterano, John McDonald, quien fuera infielder utility de Toronto durante varias temporadas. Curiosamente, fue Vizquel quien instruyó a un McDonald entonces jovencito cuando ambos jugaron juntos en Cleveland.

"Sé cuál es mi rol", precisó Vizquel, quien ha participado en dos Series Mundiales (1995, 1997) y tres Juegos de Estrellas (1998, 1999, 2002). "Sé lo que puedo hacer. Espero que ellos sepan lo que yo puedo hacer.

"Estoy consciente de que tengo que ganarme un puesto aquí. Tengo que demostrar que puedo jugar", agregó Vizquel, quien cumplirá 45 años de edad el mes próximo y podría convertirse en el torpedero con más edad en la historia de Grandes Ligas, rompiendo el récord impuesto por Bobby Wallace de los Cardenales (44 años, 295 días) en 1918.

"Nosotros ya teníamos previsto darle juego en la tercera base", dijo Farrell, explicando el debut de Vizquel esta primavera en la antesala. "Pero también recibirá más oportunidades en el campo corto.

"Quienes han seguido el béisbol de Grandes Ligas durante al menos 20 años saben por lo que Vizquel ha pasado en su carrera", continuó el timonel de los Azulejos. "Estos últimos tres o cuatro años, su rol ha cambiado. Y ha sabido desempeñar ese papel muy bien".

Vizquel, quien jugó con cinco equipos diferentes antes de unirse a los Azulejos, también se ha convertido en un mentor y ejemplo para el campocorto titular de Toronto Yunel Escobar y la gran promesa Adeiny Hechavarría, quien ha impresionado con su habilidad esta primavera.

"No hay dudas de que tienen talento", destacó Vizquel acerca de los dos cubanos. "Veo mucho talento en todo el equipo".

"Hablamos con él acerca de (ser mentor de Escobar y Hechavarría)", expresó Farrell. "Le hicimos saber que eso era parte de nuestro objetivo de tenerlo con nosotros - pero no era el único interés. Eso es lo que lo hace una pieza valiosa para la composición de este club".

Vizquel pasó las últimas tres temporadas como mentor de su compatriota Elvis Andrus en Texas y del cubano Alexei Ramírez en los Medias Blancas.

El año pasado, el caraqueño participó en 58 encuentros por los Medias Blancas, bateando para .251. Tiene un promedio de por vida de .272 en 2,908 juegos, la mayor cantidad para un pelotero nacido fuera de los Estados Unidos.

Vizquel, quien comenzó su carrera como profesional en Clase-A Butte Copper en la Liga de Pioneros en 1984, cree que ésta pudiera ser su última campaña como jugador.

"En estos momentos, sólo pienso un año a la vez", manifestó. "Sigo diciendo, 'éste será mi último año'. Pero creo que este sí será mi último año como jugador".

Después de retirarse, Vizquel espera seguir activo en el béisbol, ya sea como coach o manager. En las últimas dos décadas ha hecho muchos contactos, jugando por Seattle, Cleveland, San Francisco, Texas y Chicago.