(Jamie Squire/Getty Images)

SAN LUIS - Desde el 2001, Albert Pujols se ha adueñado de la ciudad de San Luis, no sólo por el comienzo histórico de su carrera como ligamayorista, sino también por su gran presencia en la comunidad con obras de caridad.

Ahora con el Juego de Estrellas en el Busch Stadium de esta ciudad al lado del Río Mississippi, el dominicano es el centro de atención, no sólo por su condición de héroe local, sino como el mejor pelotero de la actualidad.

"Es increíble estar en este Juego de Estrellas", dijo Pujols. "No sólo para representar la Liga Nacional y los Cardenales, sino también a la República Dominicana."

Si alguien tenía alguna duda sobre la popularidad de Pujols en el Busch Stadium, quedó a manifiesto una vez más en el Festival de Jonrones cuando el quisqueyano recibió unos aplausos atronadores con cada swing que hacía.

"Cómo dices que no en la ciudad tuya", dijo Pujols acerca de la invitación que aceptó para participar en el Derby, evento en que al final quedó eliminado en la segunda ronda después de disparar un total de 11 cuadrangulares. "Tengo que decir que sí porque es mi ciudad."

En lo que es definitivamente "su ciudad", ya todos saben las increíbles hazañas del toletero.

Sus primeros nueve años en Grandes Ligas con 30 jonrones o más (incluyendo ya el 2009), un récord por mucho. Sus primeros ocho años completos bien por encima de .300 (y rumbo a nueve en esta temporada), sus primeras ocho campañas completas con 100 remolcadas o más (rumbo a eso otra vez este año), Novato del Año, dos premios al Jugador Más Valioso, Guante de Oro y ahora su octava participación en el Juego de Estrellas...y más y más.

En esta temporada se habla mucho de las posibilidades de que Pujols compita por la triple corona de la Liga Nacional, ya que encabeza el Viejo Circuito en jonrones con 32 y empujadas con 87, y está cuarto en promedio con .332, a 17 puntos de su compatriota Hanley Ramírez de los Marlins de la Florida.

"Es difícil expresar los superlativos sobre Albert que no se hayan dicho ya", dijo John Abbamondi, gerente general asistente de los Cardenales. "Es el mejor pelotero de Grandes Ligas en mi opinión, con uno de los mejores comienzos en la historia, y tiene el potencial de ser uno de los más grandes de todos los tiempos.

Además de sus logros personales, Pujols ha sido un ganador con los Cardenales. En sus primeros ocho años completos, Albert ha formado parte de siete equipos de San Luis con récord positivo, ha participado en cinco postemporadas y dos Series Mundiales, ganando un anillo de campeón en el 2006.

"Es un jugador icónico y un elemento tan importante de nuestro equipo", dijo Abbamondi. "Somos muy afortunados de tenerlo como parte de este equipo."

En el clubhouse, Pujols no es el líder más vociferante del mundo, pero sí da el ejemplo con su disciplina y su dedicación.

"Albert es un jugador súper bueno, un líder que sale a jugar al 100%", dijo receptor boricua de los Cardenales, Yadier Molina, quien también fue seleccionado para el Juego de Estrellas. "Es un líder que no se queda nada de nada. He aprendido eso de él, y cuando estamos entre las líneas, tratamos de hacer lo mejor que podemos."

La figura de Pujols es tanta que a la hora de elegir quién recibiría el lanzamiento de la primera bola del Presidente Barack Obama antes del Juego de Estrellas, el dominicano era la primera opción de todos. v "Dije que sí, claro que sí, eso va a ser algo que nunca olvidaré", dijo Pujols acerca de su encuentro programado con el primer mandatario de EE.UU. en el Busch Stadium. "El primer pitcheo con el Presidente, jugar ante tu gente que te apoya...es algo increíble.

"Es una experiencia que como pelotero profesional, cualquier quisiera tener."

Siendo alguien tan popular y tan integrada a la comunidad de San Luis, muchos en esta ciudad se preguntan por cuánto tiempo estará Pujols vistiendo el uniforme de los Cardenales.

Está bajo contrato hasta el final de la temporada del 2010, y el club tiene una opción de US$16 millones sobre el dominicano para el 2011 que seguramente ejercerá.

¿Y más allá de eso?

"Nuestro dueño (Bill Dewitt) ha dicho que Albert pertenece a este equipo para los próximos dos años, y vamos a hacer todo lo posible para que eso siga siendo así para siempre", dijo Abbamondi. "Sí tenemos previsto sentarnos con Albert para el final de la temporada y conversar al respecto. Tenemos muchas esperanzas de poderlo mantener en este equipo."

Mientras tanto, José Alberto Pujols Alcántara sigue siendo "El Hombre" en la Ciudad del Arco.