(Guillermo Arias/AP)

ISLA MARGARITA, Venezuela -- Sin algunas de las principales figuras de la región, la Serie del Caribe comienza el martes en Isla Margarita y en donde los Leones del Caracas tratarán de que el cetro se quede en Venezuela.

Los cuatro equipos sufrieron bajas importantes: los Leones del Escogido no contarán con su as Francisco Liriano; el Caracas tuvo que desprenderse de Gregor Blanco y Gustavo Chacín; los Naranjeros de Hermosillo no tendrán al taponero dominicano José Vargas; y en los Indios de Mayagüez se dieron de baja seis lanzadores y el intermedista Bernie Castro, entre otros.

En la edición 52 del torneo, que por primera vez se realiza en esta isla del Caribe venezolano, estarán ausentes estrellas del béisbol de Grandes Ligas que han participado en años recientes como Miguel Tejada, Adrián González o Miguel Cabrera.

La falta de astros que inclinen la balanza hacia algún país hace que la Serie sea de pronóstico reservado. El duelo entre el Escogido y Mayagüez pone en marcha el campeonato, seguido por el encuentro Hermosillo-Caracas.

Una de las atracciones será el regreso del toletero mexicano Vinicio Castilla, quien se había retirado en la Serie de 2007 en Carolina, Puerto Rico.

El ex jugador de las mayores ganó el título de la Liga Mexicana del Pacífico con los Naranjeros de Hermosillo.

El Escogido vuelve a la Serie por primera vez desde 1992 y busca su tercera corona (1988 y 1990). Los Leones cargan con la responsabilidad de mantener la hegemonía dominicana de la última década, en la que los equipos de Quisqueya ganaron cinco títulos.

República Dominicana es el máximo campeón de la Serie con 17 coronas, tres más que Puerto Rico que no gana desde 2000.

"Nos sentimos motivados con el equipo que hemos conformado y creemos que tenemos todo lo necesario para salir airosos", dijo el vicepresidente de operaciones de béisbol del Escogido, Junior Noboa.

Liriano no pudo viajar a Isla Margarita por instrucciones de los Mellizos de Minnesota, pero el Escogido sí contará con el jardinero Fernando Martínez, uno de los grandes prospectos de los Mets de Nueva York.

El Caracas tratará de ganar su tercer título: fue campeón en Hermosillo 1982 y en la Serie más reciente en Venezuela, Valencia-Maracay 2006.

El club capitalino buscará que el cetro permanezca en casa luego del triunfo de los Tigres de Aragua el año pasado en Mexicali.

"Este es un equipo que tiene mucho corazón. Estos jugadores nunca se rinden ni se dan por vencido, no importa que las circunstancias sean adversas", indicó el manager del Caracas, Dave Hudgens.

Los Naranjeros son el equipo más ganador en la historia de la pelota mexicana y van por su segunda corona regional y sexta de México.

México es el país con menos títulos de los que siguen en el clásico y su último campeón fueron los Venados de Mazatlán en 2005.

Luis Alfonso García, Castilla, Karim García y el toletero panameño Rubén Rivera encabezan una alineación mexicana con pólvora en el madero.

Mayagüez también es el equipo más laureado en la pelota puertorriqueña, con 16 títulos locales, pero no ganan a nivel caribeño desde 1992 y tienen dos coronas en sus vitrinas.

Los Indios tratarán de poner fin a una sequía de 10 años sin un título para Puerto Rico --su último campeón fueron los Cangrejeros de Santurce-- y para eso se reforzaron con 11 jugadores, entre ellos el lanzador Bill Pulsipher y los ex grandesligas Armando Ríos y Raúl Casanova.

El toletero Randy Ruiz es la pieza clave de su ofensiva.