ST. PETERSBURG -- Cliff Lee, un as para la postemporada que no falla.

En sintonía con su brillante actuación en octubre hace un año, Lee maniató el miércoles durante siete innings a los Rays de Tampa Bay y le ganó la pulseada en el montículo a David Price, en una victoria 5-1 que puso a los Rangers de Texas en ventaja al arrancar la serie de los playoffs de la Liga Americana.

Nelson Cruz y Bengie Molina dispararon sendos jonrones contra Price.

Lee emuló su récord personal con 10 ponches al diseminar cinco hits, uno de los mismos tras el segundo inning. En un momento de amplio dominio, Lee llegó a retirar 16 de 17 bateadores antes de un jonrón de Ben Zobrist en el séptimo.

La marca de Lee ahora es de 5-0 en seis aperturas de postemporada. Se fue 4-0 con 1.56 de efectividad en cinco salidas con los Filis de Filadelfia en 2009, incluyendo dos triunfos sobre los Yanquis de Nueva York en la Serie Mundial.

El as de los Rangers había perdido en tres partidos contra los Rays durante la campaña regular, pero los campeones del Este de la Liga Americana no supieron descifrar al zurdo esta vez.

Texas cortó una racha de nueve derrotas consecutivas en postemporada y que había comenzado en 1996.

Darren O'Day y Darren Oliver se encargaron del octavo episodio, mientras que el novato dominicano Neftalí Feliz salió bien librado de un atolladero en el noveno inning al ponchar a los dos últimos rivales.

Los Rangers anotaron dos veces en el segundo mediante un doble remolcador de Jeff Francoeur y un sencillo del puertorriqueño Molina.

Un descomunal jonrón del dominicano Cruz, un batazo que viajó 438 pies por todo el jardín central, aumentó 3-0 la diferencia en el tercero.

Molina la desapareció en el cuarto y un doblete remolcador del dominicano Vladimir Guerrero puso un 5-0 en el quinto.

Price, ganador de 19 juegos, toleró cinco carreras y nueve hits en seis innings y dos tercios. Ponchó a ocho y no dio boletos, al igual que Lee.

Lee inició la campaña con Seattle, que le transfirió a Texas en julio con el claro fin de contar con un as legítimo para la postemporada. Lo mismo pasó el año pasado, cuando Filadelfia logró concretar un canje con Cleveland. El zurdo será agente libre al final de la temporada.

Tampa Bay tuvo sus oportunidades ante Lee temprano, pero no capitalizó luego que Jason Bartlett, Carl Crawford y Evan Longoria dieron sencillos para llenar las bases en la primera entrada. Pero ponchó a Carlos Peña y Rocco Baldelli para sofocar la amenaza.

Tras permitir un doble a Zobrist al abrir el segundo, Lee se plantó firme y retiró 12 bateadores en fila.

"Fue cuestión de ubicar bien los pitcheos, adelantarme en la cuenta", dijo Lee. "Después de sobrevivir el primer inning supe que todo iba a salir bien".

El segundo juego en la serie al mejor de cinco será el jueves.

Por los Rangers, el venezolano Elvis Andrus de 5-1. Los dominicanos Nelson Cruz de 4-1, con anotada y remolcada; y Vladimir Guerrero de 4-2, una remolcada. El puertorriqueño Bengie Molina de 4-3, una anotada y dos producidas. El mexicano Jorge Cantú de 4-0.

Por los Rays, el dominicano Carlos Peña de 3-0, tres ponches.