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NUEVA YORK -- Joey Votto y Albert Pujols tuvieron una larga conversación detrás de la caja de bateo antes de un partido hace algunos años.

"Hay algo especial sobre una estrella de su magnitud que se te acerca y te dice, 'está bien, podemos hablar, no seas un novato, hablemos como hombres'", recordó Votto. "Creo que me hizo sentir cómodo y un poco más confiado".

Votto aprendió la lección.

El toletero de los Rojos de Cincinnati ganó el lunes el premio al Jugador Más Valioso de la Liga Nacional, para poner fin al reinado de dos años del inicialista dominicano de los Cardenales de San Luis.

Votto, que ayudó a los Rojos a llegar a los playoffs por primera vez en 15 años, recibió 31 de los 32 votos de primer lugar y 443 puntos en la encuesta entre los miembros de la Asociación de Cronistas de Béisbol de Estados Unidos.

Pujols terminó segundo con el otro voto de primer lugar y 279 puntos. El dominicano ganó el premio en 2005, 2008 y 2009.

"Fue bueno hablar con alguien que ha estado (en la cima) y que ha logrado todo", dijo Votto sobre su conversación con Pujols. "Fue muy gentil de su parte fijarse en mi y hablar de cosas de defensa y formas para mejorar mi juego. Ciertamente no tenía que hacerlo".

Votto terminó segundo en la Nacional en promedio de bateo (.324) y tercero en jonrones (37) y remolcadas (113). Fue líder en slugging (.600), porcentaje de embase (.424) y tuvo 16 bases robadas en 21 oportunidades.

Pujols bateó .312 y fue líder en la Nacional en jonrones (42) e impulsadas (118).

"Cuando miré mis estadísticas y las de Albert después de la temporada, pensé, 'me ganó en muchas'", dijo Votto. "Me ganó en carreras, en remolcadas, jonrones, y creo que en algunas otras. Yo le gané en unas cuantas estadísticas cualitativas".

"No sé, creo que estaba para cualquiera. Creo que fue muy cerrado. No voy a decir 'sí, jugué mucho mejor que él porque le gané en promedio de bateo', pero todos sabemos que el promedio de bateo es una estadística algo sobrevalorada".

Probablemente la diferencia fue el título de Cincinnati en la Central.

"Lo más importante es que ganamos", señaló Votto, de 27 años.

El inicialista no se convirtió en titular en las mayores hasta hace dos años. Tras la muerte de su padre en agosto de 2008, fue colocado en la lista de incapacitados y se perdió 21 partidos al año siguiente, en parte debido a depresión y ansiedad.

"Superé mucho, y estoy bastante orgulloso de mi", comentó. "Fue realmente difícil superar la muerte de mi padre. Todavía es difícil".

El venezolano Carlos González, de los Rockies de Colorado, fue tercero con 240 puntos, seguido por el mexicano Adrián González (San Diego), Troy Tulowitzki (Colorado) y el pitcher Roy Halladay (Filadelfia).

La votación se realizó antes de que Votto se fuera de 10-1 con una remolcada en la eliminación de Cincinnati en la primera ronda de la postemporada contra Filadelfia.

Votto es el décimo jugador de los Rojos que gana el premio, uniéndose a una lista que incluye a Ernie Lombardi (1938), Bucky Walters (1939), Frank McCormick (1940), Frank Robinson (1961), Johnny Bench (1970 y 72), Pete Rose (1973), Joe Morgan (1975-76), George Foster (1977) y Barry Larkin (1995).

El ganador de la Liga Americana será anunciado el jueves, y Joey Hamilton de los Rangers de Texas es el favorito en una lista de candidatos que incluye al venezolano Miguel Cabrera, de los Tigres de Detroit.

Pujols ya terminado entre los 10 primeros en la votación 10 temporadas consecutivas. Sus tres galardones y cuatro segundos lugares lo empataron con Stan Musial, un miembro del Salón de la Fama de los Cardenales.

Votto, cuyo salario de 525.000 dólares lo convierte en una baratija en las mayores, es candidato a acudir a un proceso de arbitraje salarial por primera vez. Votto ni González, quien ganó 406.000 dólares esta temporada, tenían cláusulas sobre el premio al Jugador Más Valioso en sus contratos.

Pujols recibirá 50.000 dólares por terminar segundo, mientras que al quedar cuarto, Adrián González tendrá un aumento de 100.000 dólares para llegar a un salario de 6,3 millones la próxima campaña.

Votto, nacido en Toronto, es el tercer canadiense que gana un premio al Jugador Más Valioso. Larry Walker lo recibió en 1997 con Colorado, y Justin Morneau con Minnesota en 2006.