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KANSAS CITY - A sus 34 años, Rafael Furcal ha participado en 83 de los primeros 86 partidos de los Cardenales de San Luis esta temporada.

En otras palabras, el dominicano lleva ritmo para jugar una campaña completa por primera vez desde el 2009. Y eso es muy buena noticia para los campeones.

"Le doy gracias a Dios porque he tenido salud, que es lo más importante que me ha acompañado este año", dijo Furcal, uno de los representantes de los Cardenales en el Juego de Estrellas. "Es lo más necesario."

Talento nunca le ha faltado al torpedero. Pero sí ha sufrido una serie de lesiones en los últimos años que lo ha limitado en sus funciones, principalmente desde el 2008 con los Dodgers.

El año pasado, en medio de una temporada para el olvido en Los Angeles, Furcal fue cambiado a San Luis en julio y fue una de las bujías que llevaron a los Cardenales a una inesperada clasificación y una postemporada que terminó con una corona.

Durante la Serie Mundial del 2011, Furcal expresó su deseo de renovar con San Luis, algo que se le dio en diciembre pasado cuando los Cardenales le dieron un contrato de dos años y US$14 millones.

Hasta ahora Furcal no ha decepcionado, ni en el campo de las lesiones ni en su actuación en el terreno. Lleva promedio de .275 con 13 dobles, cinco jonrones, 35 empujadas y porcentaje de embasarse de .337, principalmente como primer bate.

El domingo ayudó a San Luis a cerrar la primera mitad de la temporada con broche de oro al dar el hit de la victoria en el cierre del noveno episodio contra los Marlins.

"Estábamos pasando por un mal momentico ahí", dijo Furcal. "Venir de atrás y conectar el hit para ganar el juego fue muy importante, como lo fue terminar la primera mitad de esa forma."

Con marca de 46-40, los Cardenales están a 2.5 juegos de los punteros Piratas en la División Central de la Liga Nacional y a medio juego de los dos comodines del Viejo Circuito.

Una de las figuras que esperan para los últimos dos meses y medio de la campaña es el veterano lesionado Lance Berkman, otro pelotero clave en el título del 2011.

"Creo que nosotros seguimos teniendo uno de los equipos más contendores de la Liga Nacional", dijo Furcal acerca de las posibilidades de San Luis de volver a los playoffs este año. "Nosotros lo único que pedimos es que todos nos mantengamos en salud.

"Por ahí viene Lance Berkman y con él tenemos tremendo equipo. Si nos mantenemos jugando con el mismo entusiasmo vamos a llegar lejos."